La meditación describe la práctica de un estado de atención concentrada sobre un objeto externo, pensamiento, la propia consciencia o ninguno de los anteriores, salvo el estado de concentración.

La palabra meditación viene del latín meditatio, que originalmente indica un tipo de ejercicio intelectual. De este modo, en el ámbito religioso occidental se ha distinguido entre meditación o contemplación, reservando a la segunda un significado religioso o espiritual. Esta distinción se vuelve tenue en la cultura oriental, de forma que al comienzo de la influencia del pensamiento oriental en Europa, la palabra adquirirá un nuevo uso popular.

Este nuevo uso se refiere a la meditación propia del Yoga, originada en India. En el siglo XIX, los teósofos adoptaron la palabra meditación para referirse a las diversas prácticas de recogimiento interior o contemplación propias del hinduísmo, budismo y otras religiones orientales. No obstante, hay que notar que este tipo de práctica no es ajena a la historia de occidente, como muestran descubrimientos de vasijas Celtas con figuras en postura yógica1.

La meditación se caracteriza normalmente por tener algunos de estos rasgos:

• un estado de concentración sobre la realidad del momento presente

• un estado experimentado cuando la mente se disuelve y es libre de sus propios pensamientos

• una concentración en la cual la atención es liberada de su común actividad y focalizada en Dios (propio de las religiones teístas)

• focalizar la mente en un único objeto de percepción, como por ejemplo la respiración, una figura religiosa, o una recitación de palabras constante.

• un análisis razonado de enseñanzas religiosas.

La meditación puede tener propósitos religiosos o simplemente de salud física o mental. Existe una amplia variedad de guías y enseñanzas para la meditación, que van desde las que aparecen en las religiones hasta las terapeuticas; las que mantienen grupos new age o grupos pseudoreligiosos, o las que simplemente son una ayuda para un mejor rendimiento en el trabajo o el deporte.